Alison Porter, Graeme Clark e Richard Clode, gestori del portafoglio di tecnologia globale, illustrano le loro opinioni sulle ultime restrizioni imposte dagli USA su Huawei e le ramificazioni per i clienti più importanti della società nonché l'industria dei semiconduttori in generale.

In sintesi:

  • Con le nuove restrizioni, anche le apparecchiature a semiconduttori rientrano nel campo della concessione di licenze statunitensi, con possibili ripercussioni sulla spesa interna della Cina per apparecchiature a semiconduttori.
  • Queste nuove norme sono molto mirate e specifiche per Huawei; gli effetti saranno minori per gli smartphone della società ma potrebbero essere molto più dirompenti per l'implementazione del 5G in Cina.
  • La preoccupazione maggiore per il prossimo futuro sono l'escalation e la risposta della Cina per rappresaglia alle restrizioni. Questa contesa sulla tecnologia e la sicurezza nazionale resta legata alla guerra commerciale cino-statunitense e alle responsabilità per il COVID-19 che i due paesi si stanno addossando reciprocamente mentre si avvicinano le elezioni presidenziali negli Stati Uniti.

Un anno dopo le prime restrizioni imposte dagli Stati Uniti sul gigante tecnologico, la multinazionale cinese Huawei, e le sue affiliate, il Dipartimento per il Commercio degli Stati Uniti ha annunciato recentemente (il 15 maggio) nuove misure destinate ad esercitare un impatto sul settore dei semiconduttori, e con implicazioni di rilievo per i principali fornitori di Huawei, quali Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. (TSMC), oltre che potenzialmente sull'industria tecnologica in generale e la supremazia delle superpotenze mondiali.

Guerra commerciale e/o sicurezza nazionale?

Gli investitori in generale hanno osservato tali restrizioni attraverso il prisma della guerra commerciale, mentre noi le abbiamo sempre considerate una questione di sicurezza nazionale. Nel comunicato stampa con cui venivano annunciate le nuove restrizioni, il Segretario del Commercio degli Stati Uniti Wilbur Ross ha affermato: "Dobbiamo emendare le nostre norme sfruttate da Huawei e HiSilicon e impedire che tecnologie statunitensi consentano attività maligne contrarie alla sicurezza nazionale degli Stati Uniti e agli interessi della politica estera." Inoltre, nel briefing speciale che accompagnava l'annuncio delle nuove restrizioni, il Sottosegretario per la Crescita economica, l'Energia e l'Ambiente ha citato: "Huawei è una società a sostegno statale della Repubblica Popolare Cinese, che serve come uno strumento per il Partito Comunista Cinese."

Dopo aver proibito l'utilizzo di apparecchiature per telecomunicazioni di Huawei negli Stati Uniti, quando interventi diplomatici aggressivi si sono dimostrati inefficaci nel fermare l'inclusione di Huawei nei programmi di sviluppo della rete 5G degli alleati, gli USA sono passati a una strategia che prevedeva di tagliare fuori Huawei dalla tecnologia statunitense e proprietà intellettuale. A maggio 2019 Huawei e le sue affiliate sono state aggiunte all'US Entity List, che impone una licenza per qualsiasi prodotto la cui proprietà intellettuale sia almeno al 25% di origine statunitense. Ciò nonostante, una combinazione della fornitura di componenti di Huawei alla sua divisione interna dei semiconduttori, HiSilicon, e i fornitori di semiconduttori globali che aggiravano la cosiddetta regola de minimis1 sostenendo di non raggiungere la soglia del 25% ha fatto sì che Huawei potesse continuare a operare con un impatto limitato sull'uso delle sue apparecchiature di telecomunicazioni in Cina o nel resto del mondo. Per reazione, e a seguito del lobbying dell'US Semiconductor Industry Association (SIA) che ha messo in guarda dall'impatto nocivo di eventuali restri‑zioni su ampia base, le nuove misure annunciate sembrano essere mirate direttamente a Huawei e alle sue affiliate, concentrandosi specificamente sui design di chip propri di Huawei e la loro manifattura, e abbandonando la soglia de minimis del 25% per passare a un nuovo quadro di licenza diretta per i prodotti.

 

Implicazioni per Huawei e TSMC

Con vendite annuali superiori a 120 miliardi di dollari, quasi 240 milioni di smartphone venduti l'anno passato e in quanto maggiore società mondiale di apparecchiature per telecomunicazioni, Huawei è una delle più grandi e importanti società tecnologiche e la più importante del mondo per le forniture di semiconduttori. Dopo lo shock dovuto alle restrizioni imposte nel 2019, queste nuove avranno probabilmente un impatto diretto più limitato, considerando che quasi tutte le società di semiconduttori mondiali hanno già ridotto notevolmente la loro esposizione a Huawei. Ora tuttavia la minaccia si è allargata a nuove aree.

TSMC è la maggiore fonderia mondiale e Huawei è un cliente della massima importanza essendo stata fondamentale quale abilitatore della strategia di insourcing di Huawei. Le restrizioni del 2019 non avevano avuto alcun impatto su TSMC, che era riuscita a mantenersi sotto la regola de minimis del 25%, e di conseguenza Huawei è cresciuta fino a diventare uno dei maggiori clienti di TSMC. Le nuove restrizioni tuttavia sono concepite deliberatamente per chiudere questa scappatoia. Le speranze che l'impegno di TSMC per la costruzione di una fonderia inaugurale di semiconduttori negli Stati Uniti fosse un quid pro quoper un allentamento de‑ll'escalation si sono dileguate con l'annuncio delle nuove restrizioni.

Le nuove norme inoltre si applicano per la prima volta anche alle apparecchiature a semiconduttori e all'automazione del design elettronico (EDA). Un chip disegnato per Huawei o le sue affiliate non può essere spedito senza una licenza qualora sia stato progettato con un software statunitense o prodotto con apparecchiature statunitensi. Considerando il dominio degli USA in entrambi i settori, ciò significa in effetti bloccare la capacità di design dei chip di Huawei, dal momento che la domanda di qualsiasi licenza inizia con una presunzione di rifiuto.  

US China tech

Fonte: Getty Images.

Implicazioni anche per la Cina

Le nuove norme entrano in vigore a partire dal 15 maggio, e nonostante un periodo di grazia per tutti i chip in produzione, alle fonderie è vietato accettare nuovi ordini da Huawei. Secondo quanto riportato dai media, TSMC si è già conformata, nonostante i tentativi riportati di Huawei per collocare un ordine urgente da 800 milioni di dollari. Huawei è uno dei maggiori clienti di TSMC, per cui l'impatto su quest'ultima è notevole.

Le nuove restrizioni portano le attrezzature per semiconduttori nel campo delle licenze statunitensi, e potenzialmente hanno un impatto anche sulla spesa per apparecchiature a semiconduttori in Cina, che è stata molto forte in anticipazione di ulteriori restrizioni. La più importante fonderia del paese , Semiconductor Manufacturing International Corporation (SMIC) ha annunciato recentemente un notevole aumento a 3 miliardi di dollari dei programmi di spesa in conto capitale, mentre China Integrated Circuit Industry Investment Fund e Shanghai Integrated Circuit Industry Investment Fund (due fondi garantiti dallo stato) avevano annunciato recentemente un'iniezione di capitale superiore a 2 miliardi di dollari nella fabbrica all'avanguardia di SMIC a Shanghai. Considerando che entrambi i programmi dipendono fortemente dalle apparecchiature a semiconduttori statunitensi e Huawei, adesso appaiono molto incerti. Se sfidassero le nuove norme, TSMC e SMIC rischierebbero entrambe di essere aggiunte all'US Entity List. Nei nostri portafogli eravamo da qualche tempo più prudenti sul settore delle apparecchiature a semiconduttori, e l'anno passato avevamo iniziato a ridurre la sottoponderazione di TSMC, per poi cedere la partecipazione all'inizio di quest'anno, con una decisione basata sull'ampia esposizione della società agli smartphone e possibili tagli degli ordini derivanti dalle restrizioni commerciali imposte dagli USA su Huawei.

Che cosa significa tutto questo per l'industria tecnologica mondiale in generale?

Queste nuove norme sono molto mirate e specifiche per i design di chip di Huawei e le sue affiliate, per cui teoricamente sono meno rilevanti per i semiconduttori di altri fornitori. Huawei potrebbe sostituire chip disegnati internamente nei suoi smartphone con silicio commerciale di altri fornitori quali MediaTek o Samsung. Oppure potrebbero subentrare e sottrarre quote di mercato a Huawei altri marchi di smartphone, ad esempio Vivo, OPPO e Xiaomi in Cina o Apple e Samsung a più ampio livello mondiale.

Di conseguenza, l'impatto sugli smartphone sarà probabilmente relativamente limitato. Huawei ha invece una quota di mercato intorno al 30-40% dei ricavi mondiali per vari tipi di apparecchiature per telecomunicazioni wireless e si è aggiudicata quasi il 60% della gara di China Mobile per il 5G, per cui l'implementazione della rete 5G dipende fortemente da Huawei. Vi è un periodo di grazia di 180 giorni e Huawei ha accumulato scorte strategiche. Tuttavia le alternative per i chip interni di Huawei utilizzati nel networking sono più limitate rispetto agli smartphone (sui quali si concentrano le restrizioni degli Stati Uniti), e il problema è quindi potenzialmente molto più significativo per l'implementazione del 5G in Cina.

Che cosa riserva il futuro

A parte i rischi diretti, la preoccupazione fondamentale per il prossimo futuro sono l'escalation e la risposta della Cina. Le restrizioni originali per Huawei avevano portato a un'aspra reazione della Cina e alla minaccia di un "elenco delle entità inaffidabili." Questa minaccia comunque non si è realizzata, e non è ancora chiaro chi sarebbe stato incluso nell'elenco e quale sarebbe stato il suo impatto. La risposta alle nuove norme è stata analoga. Negli Stati Uniti e in Cina le industrie tecnologiche sono diventate sempre più localizzate, con poche società tecnologiche statunitensi o mondiali importanti esposte significativamente alla Cina. Le ovvie eccezioni sono Apple e Qualcomm. Siamo sempre consapevoli del rischio che queste società siano utilizzate come "pedine" nella contesa.

Questa contesa sulla tecnologia e la sicurezza nazionale è ancora legata alla guerra commerciale e alle responsabilità per il COVID-19 che i due paesi si addossano reciprocamente avvicinandosi alle elezioni presidenziali negli Stati Uniti più avanti nell'anno. Qualsiasi eventuale al‑lentamento dell'escalation interesserà  probabilmente tutti i tre elementi: tecnologia, COVID-19 e commercio. Ciò rende più complicata una risoluzione, particolarmente con Trump che avvicinandosi alle elezioni è fortemente intenzionato a concentrare la narrativa sulla Cina, considerando la debolezza dell'economia e le critiche rivolte alla gestione della pandemia — la Cina potrebbe beneficiare dell'attesa per chi sarà alla Casa Bianca l'anno prossimo.

Regola de minimis: detta la misura del contenuto statunitense in un prodotto fabbricato all'estero consentendo all'autorità governativa statunitense di regolamentare un'esportazione.