投资组合经理Alison Porter、Graeme Clark和Richard Clode深入研究科技如何改造足球的各个范畴。

  焦点分析:

  • 科技对足球的影响力与日俱增,这有赖摩尔定律(Moore’s Law)以及云端运算加速普及后,科技应用带来长期动力的支持。
  • 人工智能依赖数据分析、云端基础设施和机器学习,应用范围广泛,包括辅助比赛决策和改善团队表现。
  • 5G令数据传输更有效率,彻底革新观众的体验,扭转我们对足球的参与和消费模式。

科技在不同行业日益占有一席之地,而且有望在下一轮颠覆浪潮中加速发展,关键驱动因素是软件、人工智能(AI)和物联网(IoT)。不过,到底创新与科技如何改造了像足球这样的运动?

由于疫情缘故,2020年欧洲国家杯延至近日举行,这似乎是探讨这个议题的好机会。除了影像辅助裁判 (VAR, Video Assisted Referee)外,科技亦应用于收集足球赛事和训练环节的数据,包括 SBG MatchTracker等表现分析软件、Catapult等穿戴式科技供应商的GPS(全球定位系统)数据,或者是Bepro等初创公司提供的视像科技,用作衡量并寻求改善球队的表现。

一切尽在数据之中

球圈采用多种方式搜集、分析和应用数据,其中一个例子是利物浦(Liverpool F.C.)如何利用数据人工智能和分析而夺得欧联和英超冠军。对球迷来说,高普(Jürgen Klopp)、云迪积克(Virgil Van Dijk)和沙拿(Mo Salah)的名字耳熟能详,但知道Ian Graham的球迷却屈指可数。他被形容为科技专家,堪称利物浦近年取得成功背后的真正推手。Graham作为一名受过训练的理论物理学家,出任球会的研究总监后,带领团队以人工智能模型和演算法分析从利物浦和其他球队收集到的数据。Graham的模型是高普获聘为球队领队的关键。在2013/14球季,高普带领多蒙特(Borussia Dortmund)在德国甲组足球联赛取得亚军,但到了2014/15球季,多蒙特只能以令人失望的第七名作结。根据数据分析模拟的结果,多蒙特在统计上本应能够获得亚军,可惜在多场关键赛事中运气不济。有关模型亦建议收购古天奴(Philippe Coutinho)和沙拿等多位球星,并指出沙拿与阵中的法明奴(Robert Firmino)会极为合拍。

另一个例子是曼城的比利时球星迪布尼(Kevin De Bruyne),他运用数据和分析作为合约谈判的关键筹码,省却经纪人的中间角色。据报迪布尼聘请专业体育分析公司Analytics FC进行数据分析,探讨曼城如何部署未来的阵容,包括球队的年龄分布、球员按年龄划分的出场时间,以及核心球员的合约等。这些数据亦涵盖过去、现在和预计未来的表现,并根据计算所得贡献值,分析球员对球队的相对重要性。以迪布尼这类进攻型中场来说,这包括分析实际和预期的入球、助攻和创造的机会。借着数据主导的合约谈判,迪布尼获得续约四年,当时传闻薪酬达8,300万英镑。

以摩尔定律和云端运算为基础

足球是充满随机事件的低入球运动,只需提升少许效率或取得些微改善,便有可能获得重大的回报,而背后依赖的是科技领域的两大创始主题,其一是摩尔定律,二是云端运算加速普及。

摩尔定律令事物变得更细微、更便宜、更快速、更出众,为衡量数据和数码化提供更有效率的工具。这个理论在1965年由英特尔(Intel)的联席创办人摩尔(Gordon E.Moore)提出,指微晶片可容纳的电晶体数目能够大约每两年增加一倍,原理是预期电脑的速度和运算能力每隔数年有所提高,同时成本则会下降。

除此之外,高速互联网服务面世,而云端运算(计算及处理)则变得更快、更便宜。有了云端基础设施,低成本运算变得广泛普及,让Bepro和Analytics FC 等软件公司能够专注为分析、衡量、数据质素和演算法带来增值效益,毋须自行添置昂贵的伺服器和储存装置。过去15年,基本云端运算的成本大幅下降。

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「场内场外」的角力

正如足球世界的宿敌,例如是英格兰与德国,科技行业亦不乏激烈的竞争,三大云端服务商在云端领域互相交锋,所指的是Amazon Web Services(AWS)、Microsoft Azure和Google Cloud Platform(GCP)。

亚马逊通过旗下的SageMaker,借着供美式足球职业联盟(NFL)、篮球和德国甲组足球联赛等赛事使用的人工智能平台,提供数据储存和分析的云端基础设施以及机器学习模型。科技加强了即时观赏体验的互动性以及提升自订内容的产生。以德甲赛事为例,观众可以看到入球的预期机率、特定情境或前锋射门或取得入球机会的难度、心爱球员的表现,以及球队进攻和防守的部署。

至于英格兰,领队修夫基(Gareth Southgate)是去年Google年度云端盛事Cloud Next的演讲嘉宾。与Google合作后,修夫基放弃使用记事簿和铅笔,取而代之的是,球员的片段现在会在12小时内直接传送至领队的iPad,战术、训练内容则储存在云端平台。数据亦透露一个有趣事实:英格兰球员的十二码起脚时间明显较其他队伍来得更短,这点亦在他们的训练中有所反映。

体育消费模式的变化

云端、串流、扩增实境、虚拟实境和5G汇聚起来,促成足球体验的「游戏化」。通过360度的观赏角度、观众享有最理想的「虚拟」座位,利用分割画面浏览统计数据,或者与朋友共享影像,凡此种种均提升游戏化的体验。与4G比较,5G的最大优势是时延(latency),亦即网络回复要求的速度。理论上,5G的时延可以低至1毫秒(目前4G约为30至50毫秒)。5G的数据传输效率亦更高,频谱效率大约是4G的三至五倍,令数据和串流的成本较低。不但如此,5G基站能够连接更多的数据点或装置,减少(数据)接收或讯号中断的可能性。

科技亦改造及引领观众的偏好,不但对球赛带来改变,亦扭转大众对足球的消费模式。串流推动观看人数录得实在的爆炸性增长,无线及视像科技供应商Interdigital预测,到了2022年,观看影片将占82%的互联网总流量。Z世代(指出生以来与科技密不可分的一代)偏好较短的内容格式,相比现实世界90分钟的球赛,他们很可能宁愿观看迪布尼在FIFA 21游戏影片中的「球技」。以游戏玩家为主的直播串流平台Twitch表示,今年首季的直播和观看时间达到63亿小时的新高。为重新吸纳年轻一代用户,广播商在播放内容时将需要善用5G、扩增及虚拟实境、云端和串流等关键科技,提供更加身历其境的互动观赏体验。

结语

科技对足球的影响力与日俱增,当中改造的程度与速度有赖摩尔定律以及云端运算加速普及后,科技应用带来长期动力的支持。这两大关键基本主题正在引领人工智能的发展,而人工智能则依赖数据分析、云端基础设施和机器学习。足球再次说明,科技的颠覆威力和不断创新是如何渗透及改善生活,并且提供解决方案,同时帮助个别全面采用科技的公司去占一席之地。

词汇表

机器学习:人工智能和电脑科学的分支,运用数据和演算法来模拟人类的学习方式,逐步提升其准确性。

频谱效率:在某一频谱或频宽传输的数据量(以最低传输错误为准)。