投資組合經理Alison Porter、Graeme Clark和Richard Clode深入研究科技如何改造足球的各個範疇。

  焦點分析:

  • 科技對足球的影響力與日俱增,這有賴摩爾定律(Moore’s Law)以及雲端運算加速普及後,科技應用帶來長期動力的支持。
  • 人工智能依賴數據分析、雲端基礎設施和機器學習,應用範圍廣泛,包括輔助比賽決策和改善團隊表現。
  • 5G令數據傳輸更有效率,徹底革新觀眾的體驗,扭轉我們對足球的參與和消費模式。

科技在不同行業日益佔有一席之地,而且有望在下一輪顛覆浪潮中加速發展,關鍵驅動因素是軟件、人工智能(AI)和物聯網(IoT)。不過,到底創新與科技如何改造了像足球這樣的運動?

由於疫情緣故,2020年歐洲國家盃延至近日舉行,這似乎是探討這個議題的好機會。除了影像輔助裁判 (VAR, Video Assisted Referee)外,科技亦應用於收集足球賽事和訓練環節的數據,包括 SBG MatchTracker等表現分析軟件、Catapult等穿戴式科技供應商的GPS(全球定位系統)數據,或者是Bepro等初創公司提供的視像科技,用作衡量並尋求改善球隊的表現。

一切盡在數據之中

球圈採用多種方式蒐集、分析和應用數據,其中一個例子是利物浦(Liverpool F.C.)如何利用數據人工智能和分析而奪得歐聯和英超冠軍。對球迷來說,高普(Jürgen Klopp)、雲迪積克(Virgil Van Dijk)和沙拿(Mo Salah)的名字耳熟能詳,但知道Ian Graham的球迷卻屈指可數。他被形容為科技專家,堪稱利物浦近年取得成功背後的真正推手。Graham作為一名受過訓練的理論物理學家,出任球會的研究總監後,帶領團隊以人工智能模型和演算法分析從利物浦和其他球隊收集到的數據。Graham的模型是高普獲聘為球隊領隊的關鍵。在2013/14球季,高普帶領多蒙特(Borussia Dortmund)在德國甲組足球聯賽取得亞軍,但到了2014/15球季,多蒙特只能以令人失望的第七名作結。根據數據分析模擬的結果,多蒙特在統計上本應能夠獲得亞軍,可惜在多場關鍵賽事中運氣不濟。有關模型亦建議收購古天奴(Philippe Coutinho)和沙拿等多位球星,並指出沙拿與陣中的法明奴(Robert Firmino)會極為合拍。

另一個例子是曼城的比利時球星迪布尼(Kevin De Bruyne),他運用數據和分析作為合約談判的關鍵籌碼,省卻經紀人的中間角色。據報迪布尼聘請專業體育分析公司Analytics FC進行數據分析,探討曼城如何部署未來的陣容,包括球隊的年齡分佈、球員按年齡劃分的出場時間,以及核心球員的合約等。這些數據亦涵蓋過去、現在和預計未來的表現,並根據計算所得貢獻值,分析球員對球隊的相對重要性。以迪布尼這類進攻型中場來說,這包括分析實際和預期的入球、助攻和創造的機會。藉著數據主導的合約談判,迪布尼獲得續約四年,當時傳聞薪酬達8,300萬英鎊。

以摩爾定律和雲端運算為基礎

足球是充滿隨機事件的低入球運動,只需提升少許效率或取得些微改善,便有可能獲得重大的回報,而背後依賴的是科技領域的兩大創始主題,其一是摩爾定律,二是雲端運算加速普及。

摩爾定律令事物變得更細微、更便宜、更快速、更出眾,為衡量數據和數碼化提供更有效率的工具。這個理論在1965年由英特爾(Intel)的聯席創辦人摩爾(Gordon E.Moore)提出,指微晶片可容納的電晶體數目能夠大約每兩年增加一倍,原理是預期電腦的速度和運算能力每隔數年有所提高,同時成本則會下降。

除此之外,高速互聯網服務面世,而雲端運算(計算及處理)則變得更快、更便宜。有了雲端基礎設施,低成本運算變得廣泛普及,讓Bepro和Analytics FC 等軟件公司能夠專注為分析、衡量、數據質素和演算法帶來增值效益,毋須自行添置昂貴的伺服器和儲存裝置。過去15年,基本雲端運算的成本大幅下降。

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「場內場外」的角力

正如足球世界的宿敵,例如是英格蘭與德國,科技行業亦不乏激烈的競爭,三大雲端服務商在雲端領域互相交鋒,所指的是Amazon Web Services(AWS)、Microsoft Azure和Google Cloud Platform(GCP)。

亞馬遜通過旗下的SageMaker,藉著供美式足球職業聯盟(NFL)、籃球和德國甲組足球聯賽等賽事使用的人工智能平台,提供數據儲存和分析的雲端基礎設施以及機器學習模型。科技加強了即時觀賞體驗的互動性以及提升自訂內容的產生。以德甲賽事為例,觀眾可以看到入球的預期機率、特定情境或前鋒射門或取得入球機會的難度、心愛球員的表現,以及球隊進攻和防守的部署。

至於英格蘭,領隊修夫基(Gareth Southgate)是去年Google年度雲端盛事Cloud Next的演講嘉賓。與Google合作後,修夫基放棄使用記事簿和鉛筆,取而代之的是,球員的片段現在會在12小時內直接傳送至領隊的iPad,戰術、訓練內容則儲存在雲端平台。數據亦透露一個有趣事實:英格蘭球員的十二碼起腳時間明顯較其他隊伍來得更短,這點亦在他們的訓練中有所反映。

體育消費模式的變化

雲端、串流、擴增實境、虛擬實境和5G匯聚起來,促成足球體驗的「遊戲化」。通過360度的觀賞角度、觀眾享有最理想的「虛擬」座位,利用分割畫面瀏覽統計數據,或者與朋友共享影像,凡此種種均提升遊戲化的體驗。與4G比較,5G的最大優勢是時延(latency),亦即網絡回覆要求的速度。理論上,5G的時延可以低至1毫秒(目前4G約為30至50毫秒)。5G的數據傳輸效率亦更高,頻譜效率大約是4G的三至五倍,令數據和串流的成本較低。不但如此,5G基站能夠連接更多的數據點或裝置,減少(數據)接收或訊號中斷的可能性。

科技亦改造及引領觀眾的偏好,不但對球賽帶來改變,亦扭轉大眾對足球的消費模式。串流推動觀看人數錄得實在的爆炸性增長,無線及視像科技供應商Interdigital預測,到了2022年,觀看影片將佔82%的互聯網總流量。Z世代(指出生以來與科技密不可分的一代)偏好較短的內容格式,相比現實世界90分鐘的球賽,他們很可能寧願觀看迪布尼在FIFA 21遊戲影片中的「球技」。以遊戲玩家為主的直播串流平台Twitch表示,今年首季的直播和觀看時間達到63億小時的新高。為重新吸納年輕一代用戶,廣播商在播放內容時將需要善用5G、擴增及虛擬實境、雲端和串流等關鍵科技,提供更加身歷其境的互動觀賞體驗。

結語

科技對足球的影響力與日俱增,當中改造的程度與速度有賴摩爾定律以及雲端運算加速普及後,科技應用帶來長期動力的支持。這兩大關鍵基本主題正在引領人工智能的發展,而人工智能則依賴數據分析、雲端基礎設施和機器學習。足球再次說明,科技的顛覆威力和不斷創新是如何滲透及改善生活,並且提供解決方案,同時幫助個別全面採用科技的公司去佔一席之地。

詞彙表

機器學習:人工智能和電腦科學的分支,運用數據和演算法來模擬人類的學習方式,逐步提升其準確性。

頻譜效率:在某一頻譜或頻寬傳輸的數據量(以最低傳輸錯誤為準)。

掌握顛覆世界
的機遇